Исследователи Скалистых гор

В первые годы XIX в. работами в бассейне верхней Миссисипи выделился американский офицер 3ебулон Пайк. В 1806 г. его перебросили на исследование южной части Великих равнин. Во главе отряда из 23 человек он прошел от устья Миссури на запад и впервые исследовал верхний Канзас. Затем Пайк направился на юг, к Арканзасу, и по его долине 15 ноября достиг подножия скалистых гор в районе небольшого массива, высшая точка которого носит его имя (Пайкс-Пик, 4300 м).

На севере он усмотрел высокие горы (Передовой хребет) и реку (Саут-Платт, система Миссури), принятую им за один из истоков р. Йеллоустон, который в действительности находится почти в 500 км к северо-востоку – так «хорошо» в те времена была известна территория США. На западе перед Пайком высилась вершина Элберт (4399 м) в небольшом хребте Савотч. (Как мы теперь знаем, он проник в самую высокую часть Скалистых гор.)

У открытого им на склоне этой горы истока р. Арканзас Пайк разделил свой отряд. Часть спустилась по реке со съемкой, впервые проследив все (2410 км) ее течение. Оставшиеся с Пайком двинулись прямо на юг по межгорной котловине, ограниченной с востока горами Сангре-де-Кристо. Вскоре они попали на верховья Рио-Гранде, были схвачены испанскими солдатами и совершили невольное далекое путешествие по долине Рио-Гранде в город Чиуауа (на территории Мексики, у 28°30' с. ш.). После допроса Пайка и его спутников отпустили.



На родину Пайк доставил первые точные сведения о предгорной и горной полосе нынешних штатов Колорадо и Нью-Мексико, опубликованные в 1810 г. Они возбудили интерес к этому району не только в США, но также в Англии и во всей Западной Европе.

Изучение Скалистых гор продолжили агенты американских пушных компаний, отправной базой которых стал Сент-Луис, расположенный на Миссисипи чуть южнее устья Миссури. В 1811 г. Уилсон Прайс Хант во главе отряда поднялся по Миссури за 44° с. ш. и на конях пересек Великие равнины, обогнул с севера открытые им (вероятно, вторично – после канадских скупщиков пушнины) горы Блэк-Хилс и впервые достиг другого хребта – гор Бигхорн. Перевалив их и следующий к западу участок Скалистых гор по седловине между хребтами Абсарока и Уинд-Ривер, Хант вышел на высокую равнину, по которой в общем на запад текла р. Снейк – крупнейший (1670 км) притон Колумбии. На лодках они попытались спуститься по Снейку до устья, но после долгого и крайне утомительного плавания убедились, что река несудоходна из-за множества порогов.

Обогнув с юга Передовые хребты гор Салмон-Ривер, р. Снейк изменила направление на меридиональное, и Хант оставил реку близ 44° с. ш. Отряд пересек хребет Блу-Маунтинс, вышел к р. Колумбии и по ней достиг побережья Тихого океана, где к тому времени возник форт Астория. Часть людей из отряда Ханта осталась в форте, другая же весной 1813 г. под начальством Роберта Стюарта двинулась обратно к устью Миссури сначала уже исследованным путем – по р. Снейку. Но Скалистые горы они перевалили южнее хребта Уинд-Ривер, открыли верховья Грин-Ривер, самого крупного притока Колорадо, и вышли к верхнему течению р. Норт-Платт (северной составляющей р. Платт); по этим рекам Стюарт впервые спустился к р. Миссури.

Молодой охотник Уоррен Феррис в 1830—1835 гг. по заданию пушной компании многократно пересекал территорию бассейнов верхней Миссури, Колумбии и Грин-Ривер и хорошо ознакомился со страной. В частности, он побывал в истоках рр. Йеллоустона и Снейка. В 1836 г. Феррис составил детальную карту этого огромного региона, вскоре утерянную, обнаруженную лишь в 1940 г. и тогда же опубликованную. Она, естественно, не могла повлиять на представления географов 50-х гг. XIX в., но в 1836 г. была, вне сомнения, лучшим и, как выяснилось спустя столетие, достоверным картографическим изображением центральной части Скалистых гор и северной половины Великих равнин.

Верховья р. Йеллоустона с их географическими чудесами (более 3 тыс. гейзеров и горячих источников, грязевые вулканы, каньон, водопады, окаменелые деревья) в те же годы были исследованы и описаны промысловой экспедицией Бенджамена Бонвилла (в 1872 г. здесь основан национальный парк).