Первое путешествие Парка

Поскольку интересы Англии и ее соперницы Франции были в то время больше всего связаны с Западной Африкой, «Африканская ассоциация» вначале наибольшее значение придавала разрешению проблемы Нигера. Она направила несколько экспедиций с целью достигнуть этой реки со стороны Средиземного моря, так как караванные пути через Сахару к Томбукту, лежащему на среднем Нигере, были хорошо известны уже много веков.

Но все такие попытки заканчивались неудачей или гибелью путешественников. Тогда ассоциация решила организовать исследования со стороны Верхней Гвинеи и для этой цели пригласила 24-летнего врача шотландца Мунго Парка. Вероятно, он нуждался в работе и согласился рисковать жизнью за небольшое вознаграждение: его экспедиция стоила ассоциации всего 200 фунтов стерлингов.



В 1795 г. М. Парк прибыл в Гамбию. В декабре он выступил на восток с двумя слугами-африканцами: взрослым (он же переводчик) и мальчиком. Для себя он приобрел верховую лошадь, а для груза (припасы, безделушки и табак для обмена) – двух ослов. М. Парк старался проходить через местности, куда не проник еще ислам; все же несколько раз он попадал в руки мавров (мусульман) которые, по его словам, иногда грабили его, но не причиняли другого вреда. Через некоторое время взрослый слуга отказался идти дальше. 21 июля 1796 г. М. Парк, продвигаясь на восток, достиг у горы Сегу большой реки, которую африканцы называли Джолиба. М. Парк не сомневался, что это и есть Нигер: «Под утренним солнцем предо мной искрился... величественный Нигер, который... в этом месте почти так же широк, как Темза у Вестминстера. Он медленно катил свои воды на восток...»

В это время М. Парк болел тропической малярией, был очень истощен, одежда его превратилась в лохмотья, «товары» израсходованы или раскрадены. Он решил ограничиться расспросными сведениями о дальнейшем течении реки, услышал, что от Сегу до Томбукту около двух недель пути, но ничего не узнал о том, куда течет дальше река и где она кончается. «Кто знает?.. Может быть, на краю света!». Через несколько дней, пройдя берегом Джолибы около 50 км (до поселка Сансандинг), он повернул назад, сославшись в отчете на наступление дождливого сезона и на возможную опасность со стороны «беспощадных фанатиков» — мусульман. Из-за болезни он несколько месяцев провел в деревне между Сегу и устьем Гамбии. Только в апреле 1797 г. он смог продолжить путь к морю. В Англию он прибыл в конце 1797 г. Его книга «Путешествие в глубь Африки в 1795—1797 гг.», изданная в 1799 г., произвела сильное впечатление на публику. Однако специалисты отчетливо понимали, что М. Парк, собственно говоря, даже не подошел к решению проблемы Нигера: ведь он видел только короткий участок несущей свои воды на северо-восток Джолибы, чьи верховья, среднее течение и устье остались неизвестными.